La próxima semana, investigadores de la NASA y de la Agencia Espacial Europea (ESA) asistirán a una conferencia en Roma para discutir el progreso de una ambiciosa misión para desviar un asteroide que se encuentra en el espacio.

The Asteroid Impact Deflection Assessment (AIDA) un programa conjunto de la ESA y la NASA está diseñada para demostrar que tal técnica podría funcionar si necesitamos proteger nuestro planeta de una colisión con un gran objeto espacial.

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El objetivo de AIDA es un asteroide doble llamado Didymos -consistente en dos cuerpos que miden alrededor de 2.560 y 525 pies de diámetro respectivamente- que orbita el sol entre los caminos de la Tierra y Marte. Didymos está clasificado como un objeto cercano a la Tierra (NEO) que es “potencialmente peligroso”.

El término NEO se refiere a cualquier asteroide o cometa cuya órbita lo lleva dentro de los 121 millones de millas de nuestro sol y alrededor de 30 millones de millas de la Tierra.

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Aquellos objetos cercanos a la Tierra que se predice que tienen una distancia mínima de aproximación de menos de 0,05 unidades astronómicas (alrededor de 4,6 millones de millas) y un diámetro implícito de más de 460 pies se consideran “potencialmente peligrosos”.

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Los operadores de la misión intentarán desviar la masa más pequeña de Didymos -que tiene aproximadamente el tamaño de la Gran Pirámide de Egipto- utilizando una nave espacial diseñada por la NASA conocida como DART (Double Asteroid Redirection Test), que está previsto que choque contra su objetivo en septiembre de 2022 a una velocidad de poco menos de 15.000 millas por hora.

Un satélite en miniatura conocido como LICIACube (Light Italian CubeSat for Imaging Asteroids) se lanzará con DART y se desplegará antes de la colisión para observar el momento del impacto.

Posteriormente, se lanzará otra nave espacial conocida como Hera, diseñada por la Agencia Espacial Europea (ESA), que podría llegar a Didymos en 2027. Hera recolectará datos en el sitio del impacto, proporcionando a los investigadores información que les permitirá comprender mejor la eficacia de la colisión. Hera también desplegará un par de satélites en miniatura para explorar el asteroide con más detalle.

“DART puede llevar a cabo su misión sin Hera, el efecto de su impacto en la órbita del asteroide será medible sólo con observatorios terrestres”, dijo Ian Carnelli, del equipo de Hera, en una declaración.

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“Pero el hecho de volar las dos misiones juntas magnificará enormemente el retorno de su conocimiento general. Hera, de hecho, reunirá datos esenciales para convertir este experimento único en una técnica de deflexión de asteroides aplicable a otros asteroides”, dijo. “Hera también será la primera misión en encontrarse con un sistema binario de asteroides, una misteriosa clase de objetos que se cree que constituyen el 15 por ciento de todos los asteroides conocidos”.

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La misión no sólo ayudará a probar la viabilidad de esta técnica de defensa planetaria, sino que también nos proporcionará una valiosa experiencia en operaciones de baja gravedad”, dijo Carnelli.

En la actualidad, los expertos han identificado más de 20.000 objetos cercanos a la Tierra -la gran mayoría de los cuales son asteroides- y se están descubriendo otros nuevos a un ritmo de unos 30 por semana. Alrededor de 5.000 de estos objetos cercanos a la Tierra se definen como “potencialmente peligrosos”, pero por el momento no sabemos de ninguno que tenga una posibilidad significativa de chocar contra la Tierra en el próximo siglo, aunque lo más probable es que se produzca una colisión en un momento dado en el futuro