NEWPORT, Oregón. Con la luz del sol brillando alrededor de la Bahía de Yaquina, los trabajadores están construyendo un edificio de estudios oceánicos, justo en el medio de un área que se espera que algún día sea golpeada por un tsunami.

Los expertos dicen que es solo cuestión de tiempo antes de que un cambio en una falla importante en la costa de Oregón provoque un terremoto masivo que genere un tsunami de hasta siete pisos de altura.

Aun cuando el trabajo en el edificio de Estudios Marinos de la Universidad Estatal de Oregón estaba en marcha en Newport, la Legislatura fue un paso más allá y derogó la prohibición de la construcción de nuevas “instalaciones críticas” en zonas de inundación de tsunamis, permitiendo la construcción de estaciones de bomberos, estaciones de policía y escuelas. El camino potencial de un tsunami.

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En esta foto del 22 de julio de 2019, Chris Goldfinger, profesor y experto en terremotos y tsunamis de la Universidad Estatal de Oregón, habla con los medios sobre la probabilidad de que ocurra un gran terremoto que genere tsunamis en la costa de Oregón en Newport, Oregón. fuertemente crítico de una reciente derogación de la prohibición de la construcción de instalaciones críticas en zonas de inundación por tsunami en Newpor

La aprobación del proyecto de ley en junio se notó poco durante una de las sesiones legislativas más tumultuosas en la historia de Oregón. Pero desde entonces ha sido criticado rotundamente, incluso por la gobernadora Kate Brown, quien dijo a los periodistas que la aprobación del proyecto de ley fue una de sus decepciones, a pesar de que firmó la medida y dijo anteriormente que beneficiaba el desarrollo económico.

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Chris Goldfinger, profesor de la Universidad Estatal de Oregón y geólogo de terremotos, dijo que poner el edificio de oceanografía de $ 60 millones en el camino de un tsunami es “más que irónico”, y permitir aún más construcción amenaza vidas en favor del desarrollo.

“Es una locura. En todos los demás países del mundo, la mejor práctica para los tsunamis es evitar, no construir en una zona de tsunami “, dijo Goldfinger en un simposio para periodistas en Newport que incluyó un recorrido por el proyecto de construcción.

Los defensores de las instalaciones de la universidad señalan que el edificio resistirá fuertes terremotos y será más alto que el tsunami más grande. También contará con un sitio de evacuación en la azotea que puede acomodar a más de 900 personas, al que se accede a través de una rampa exterior.

Dos días de suministros, que incluyen agua, alimentos y primeros auxilios, se mantendrán en el techo, dijo Cinamon Moffett, coordinadora de instalaciones de investigación para el centro marino. Una vez que el agua disminuye, los sobrevivientes serían evacuados a un colegio comunitario en una colina cercana, dijo.

Un terremoto en la zona de subducción de Cascadia, que se extiende en el océano frente al norte de California hasta la isla de Vancouver en Canadá, tiene un 37 por ciento de probabilidad de ocurrir frente a Oregón en los próximos 50 años, con una probabilidad ligeramente menor de que ocurra cerca del estado de Washington, explicó Goldfinger. Los terremotos de Cascadia tienen una magnitud promedio de alrededor de 9, lo que los convierte en uno de los más grandes del mundo.

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La evidencia del asombroso poder destructivo de un terremoto de Cascadia es visible a 30 millas (50 kilómetros) de la costa desde Newport.

Allí, un “bosque fantasma” de piceas de Sitka sobresale de una playa en la pequeña ciudad de Neskowin. Un terremoto hace 2.000 años probablemente causó que el suelo debajo de los árboles se hundiera, y los restos del tsunami los enterraron. Los restos quedaron parcialmente descubiertos por las tormentas en 1997. Hoy, los árboles con incrustaciones de percebes se alzan como centinelas, frente al Océano Pacífico con casas de vacaciones y un motel cercano.

La última vez que el océano surgió de un terremoto de Cascadia fue en 1700. El terremoto de magnitud 9 estimada envió un tsunami a través del Pacífico a la costa de Japón, donde inundó campos agrícolas, dañó las cabañas de los pescadores y ascendió a un foso del castillo. En el noroeste del Pacífico y Canadá, el impacto fue mucho peor, y se describe en el folklore de los pueblos indígenas. Un cuento describe una lucha entre un thunderbird y una ballena que hizo temblar la tierra y el océano arrasó con personas y hogares.

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Oregón se convirtió en un líder en preparación para tsunamis cuando la Legislatura, en 1995, prohibió la construcción de ciertas instalaciones públicas en zonas de inundación.

La isla de Vancouver en la provincia canadiense de Columbia Británica fue azotada por el tsunami de 1700. Pero ninguna ley prohíbe la construcción de edificios públicos en zonas de tsunami allí, según Emergency Management BC. El estado de Washington requiere que los municipios y condados establezcan reglas para limitar el desarrollo en áreas que con frecuencia se inundan o podrían ser golpeadas por tsunamis, deslizamientos de tierra u otras calamidades.

California no tiene restricciones de desarrollo exigidas por el estado en las zonas de tsunami, dijo Rick Wilson, geólogo de ingeniería sénior del Estudio Geológico de California. Pero el estado recientemente adoptó un nuevo lenguaje en su código de construcción que requiere que ciertos tipos de edificios se construyan para resistir las fuerzas del tsunami, señaló Wilson. Otros estados se están moviendo para hacer lo mismo, utilizando estándares de la Sociedad Estadounidense de Ingenieros Civiles.

Japón, en reacción al terremoto y tsunami de 2011 que dejó más de 18,000 muertos o presuntos muertos, aprobó una ley que permite a las ciudades establecer zonas de alerta de tsunami y hacer planes de evacuación y reconstrucción. El gobierno está gastando 1 billón de yenes ($ 9 mil millones) para construir diques gigantes alrededor de la costa norte. No es necesario mudarse a tierras más altas, aunque algunas comunidades costeras lo han hecho.

“Oregón ha pasado de ser una especie de líder en esto a revertirse por completo”, dijo Goldfinger, que asistía a una conferencia de sismología en Japón cuando ocurrió el terremoto de 2011.

Los legisladores de Oregón derogaron abrumadoramente la prohibición de la construcción de 1995 en junio, cuando las tensiones en el Capitolio aumentaron debido a la oposición republicana a un proyecto de ley que aborda el calentamiento global. Pocas personas asistieron a audiencias en las que legisladores de distritos costeros testificaron a favor de la derogación.

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El representante demócrata David Gomberg, uno de sus patrocinadores, les dijo a los miembros de un comité de la Cámara que imaginen los impactos si el estado prohíbe nuevas escuelas, estacionamientos y estaciones de policía y bomberos en sus comunidades.

“¿Cuál sería la consecuencia de eso, a su capacidad de obtener un seguro para su hogar, su capacidad de atraer un nuevo negocio a un vecindario que no sea lo suficientemente seguro para los departamentos de bomberos, su capacidad de revender su hogar en un vecindario no lo suficientemente seguro para ¿departamentos de policía? ”, preguntó Gomberg.

Dijo que el departamento de geología del estado debería “ayudarnos en lugar de detener … nuestras comunidades creciendo, prosperando o continuando”.

Gomberg dijo que su proyecto de ley le da al departamento la responsabilidad de asesorar dónde debería estar una nueva línea de inundación y cómo se pueden mitigar los riesgos. También dijo que presentará legislación para que Oregón adopte los estándares de construcción de terremotos y tsunamis de la Sociedad Americana de Ingenieros Civiles.

El senador republicano Brian Boquist, quien estaba en el centro de una huelga republicana sobre el proyecto de ley sobre el calentamiento global, fue el único senador que votó en contra de la derogación. Boquist dijo en un correo electrónico que permite a las entidades públicas construir, sabiendo muy bien que los edificios no sobrevivirán a un tsunami.

Es demasiado pronto para saber si las ciudades costeras usarán el nuevo margen para construir instalaciones en zonas de inundación. Algunos han estado haciendo lo contrario. La ciudad de Seaside, a 70 millas (110 kilómetros) al noroeste de Portland, está trasladando a las escuelas fuera de la zona del tsunami.

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El alcalde de Newport, Dean Sawyer, dijo que su ciudad no tiene planes de construir instalaciones críticas en la zona de inundación. Pero elogió al edificio de Estudios Marinos por su sitio de evacuación en la azotea, que puede adaptarse a la población de un vecindario entero de su pueblo pesquero.

“Consideramos que es una solución única”, dijo.

Mientras tanto, el Corvallis Gazette-Times señaló en un editorial que, si bien es posible diseñar un edificio que pueda sobrevivir a un terremoto y un tsunami, “eso no responde a la pregunta de por qué debemos correr el riesgo en primer lugar”.

El periódico instó a los legisladores a reevaluar la nueva ley cuando se reúnan el próximo año.