LA CASCADIA Y LA FALLA DE SAN ANDRES PUEDEN SER SOLO UNA| ALERTA A LOS CIENTÍFICOS

Revista Nature revela El análisis provocativo de los núcleos del fondo marino sugiere que los terremotos en la falla de Cascadia en California pueden provocar temblores en San Andreas.

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PELIGRO INMINENTE PARA ESTADOS UNIDOS

Dos de las zonas de terremotos más temibles de América del Norte podrían estar vinculadas.

Un estudio controvertido argumenta que al menos ocho veces en los últimos 3.000 años, los terremotos tuvieron un golpe doble en la costa oeste de los Estados Unidos. Un terremoto golpeó la falla de Cascadia en la costa del norte de California, provocando un segundo terremoto en la falla de San Andreas, justo al sur. En algunos casos, la demora entre los terremotos puede haber sido décadas.

El estudio sugiere que Cascadia, que los científicos creen que es capaz de desencadenar un terremoto de magnitud 9 en cualquier momento, podría desencadenar terremotos en el norte de San Andreas, que se extiende bajo el área de la Bahía de San Francisco .

Varios científicos del terremoto le dijeron a Nature que se necesita más trabajo para confirmar la idea provocativa. Los investigadores han considerado por mucho tiempo las dos fallas sísmicamente separadas.

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Chris Goldfinger, geólogo y paleoseismólogo de la Universidad Estatal de Oregón en Corvallis, presentará los hallazgos el 13 de diciembre en una reunión de la Unión Geofísica Americana en San Francisco. “Este es principalmente un caso circunstancial”, dice. “No tengo una pistola humeante”.

Pistas tentadoras

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Goldfinger y sus colegas sugirieron por primera vez en 2008 que los terremotos en la parte sur de Cascadia podrían desencadenar terremotos en el norte de San Andreas 1 . Los científicos informaron haber encontrado capas de sedimento arenoso agitado en núcleos del fondo marino perforados en alta mar. Estas capas, llamadas turbiditas, generalmente se forman cuando los terremotos sacuden el fondo del mar, causando deslizamientos de tierra bajo el agua. Los investigadores informaron haber encontrado turbiditas en Cascadia que parecían formarse justo antes de turbiditas similares cerca de San Andreas, tal vez cuando un terremoto de Cascadia desencadenó uno en San Andreas.

Pero era difícil determinar exactamente cuándo se habían formado las turbiditas, y Goldfinger sabía que necesitaba más evidencia. “Entonces eso es lo que hicimos”, dice. “Salimos y obtuvimos más núcleos”.

Ahora tiene datos de siete núcleos perforados en alta mar en el sur de Cascadia y siete núcleos perforados cerca del norte de San Andreas. Los dos sitios están a unos 100 kilómetros de distancia, lo suficientemente cerca como para sentir temblores por ambas fallas.

En ocho lugares en ambos conjuntos de núcleos, Goldfinger vio turbiditas inusuales de dos capas y se dio cuenta de que le estaban diciendo algo nuevo. “Finalmente las luces se encendieron para mí”, dice. La turbidita de dos capas “tiene que ser dos terremotos registrados juntos”.

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Quedan dudas

Como Goldfinger lo ve, un terremoto de Cascadia sacudió la costa primero, causando deslizamientos de tierra que se muestran en ambos conjuntos de núcleos como la primera capa de turbiditas. Luego, en algún momento posterior, el norte de San Andreas también se sacudió, causando la formación de la segunda capa de turbidita.

“Esta historia es bastante convincente”, dice Jason Patton, un geólogo de ingeniería del Estudio Geológico de California en Sacramento, coautor del artículo de 2008. “Las turbiditas de Cascadia están cubiertas por turbiditas de San Andreas, por lo que las turbiditas de Cascadia se depositaron primero”.

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Otros se reservan el juicio. Las turbiditas muestran que el suelo tembló en algún momento en el pasado, pero es difícil saber exactamente cuándo o dónde ocurrieron esos terremotos, dice Joan Gomberg, sismóloga del Servicio Geológico de EE. UU. En Seattle, Washington. “Toda esta incertidumbre deja múltiples interpretaciones igualmente plausibles sobre la mesa, la mayoría de las cuales no son sensacionales”, dice ella. Por ejemplo, las turbiditas podrían haberse formado por terremotos no relacionados que suceden en cualquier parte del Pacífico sísmicamente activo.

Ross Stein, un sismólogo de la firma de preparación para terremotos Temblor en Redwood City, California, quiere ver modelos detallados de cómo el estrés de la falla de Cascadia podría transferirse al norte de San Andreas. Los investigadores generalmente coinciden en que un gran terremoto a veces puede desencadenar otro en una falla cercana, al transferir el estrés y acercar la segunda falla a la falla. Pero no está claro si eso podría suceder entre el sur de Cascadia y el norte de San Andreas, dice Stein.

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